Le phoenix et la salamandre

samedi 28 avril 2012
par  Jacques

N°69- LE PHÉNIX ET LA SALAMANDRE - Histoires des sciences

Pierre Laszlo - Le Pommier - 2004 - 384 pages - Lecteur motivé.

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RÉSUMÉ : Essais sous forme d’une promenade guidée par un expert dans le domaine de la chimie catalytique et de son histoire nourrie de terres argileuses modifiées, de pigments et de feu pour cuire dans la mémoire des hommes.

MOTS CLÉ : argiles, pigment, feu, catalyseur, cendres.

L’AUTEUR : Pierre Laszlo, ex-professeur à l’Ecole Polytechnique et professeur honoraire à l’Université de Liège spécialiste en RMN. Écrivain scientifique.

Ouvrage sur l’histoire des sciences, destiné à évoquer, parfois dans les détails du chimiste, la diversité et la richesse des rencontres de la terre et du feu. C’est probablement avec les terres cuites et les signes de leurs potiers, qu’on situe l’origine de l’écriture, de l’abstraction, première étape dans l’histoire de la pensée scientifique puisqu’il s’agit de « contraindre certains objets naturels à la docilité .Ce tesson qui traverse le feu comme la salamandre…devient mémoire ». C’est avec le huguenot Bernard Palissy (1510-90), grand pionnier de la science expérimentale (trial and error) dans le domaine de la chimie, que les terracotta se couvrent de faïences blanches. En défiant les autorités il est un des premiers à s’affranchir de l’emprise de l’alchimie, et « feuillette le livre de la nature comme un catalogue des merveilles que Dieu y installa ». Ces glaçures ou couvertes font intervenir des fondants (oxydes basiques) qui rendent la silice (oxyde acide) davantage fusible, des pigments (oxydes métalliques) qui en fonction des conditions de chauffe (oxydante ou réductrice) du four donnent leur coloration à l’émail. C’est alors qu’interviennent les cendres, riches en minéraux extraits du sol par les plantes, telles le phénix, elles assurent une nouvelle naissance offrant toutes ses chances à l’imprévu ; un céladon désigne le pot de grès revêtu d’une couverture de cendres de bois ! La chimie des silicates reste du grand art surtout quand on lève le voile sur « l’intelligibilité rationnelle » de chacun des mécanismes sous jacents.

On retrouve les cendres chargées de métaux lourds dans le travail de Pierre Laszlo sur les catalyseurs. Tel le cadmium contenu dans la cendre des cigarettes et qui permet la combustion d’un morceau de sucre non combustible à lui seul, les personnages dans « les affinités électives » de Goethe donnent chair à une réaction chimique par leurs jeux amoureux qui abaissent les bar



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